#FEMSmicroBlog: ¿Tienes agar? ¡Da las gracias a Angelina Hesse!

24-09-2020

Angelina Fanny Hesse fue la mente creativa detrás del uso de agar en los medios de cultivo utilizados para cultivar microorganismos. Aunque el agar es un ingrediente indispensable en cualquier laboratorio de microbiología, su contribución sigue siendo en gran parte desconocida. En este blog, Vanesa Ayala cuenta la historia de este descubrimiento. #MicrobiologyIsEverywhere

*To the original English version: #FEMSmicroBlog: Got agar? Say thanks to Angelina Hesse!*

Es solo otro día en el laboratorio. Hay un olor dulzón a levadura en el aire.

Bip bip bip.

El autoclave acaba de terminar y viertes 50 placas de agar para el trabajo de esta semana. Mientras esperas a que se enfríen y solidifiquen, observas la sustancia amarillenta parecida a gelatina y te preguntas: “¿A quién se le habrá ocurrido?” Es una idea tan inteligente y tan esencial para hacer cualquier trabajo de microbiología.

Como microbiólogo o microbióloga, ¿te imaginas la vida sin agar?

¿Rodajas de patata, gelatina o agar? Pregúntale a Lina Hesse.

Angelina (Lina) Fanny Hesse (1850-1934) fue la primera en proponer el uso del agar como medio de cultivo para el crecimiento y aislamiento de bacterias. Su contribución a la microbiología es crucial, pero no es ampliamente reconocida.

Angelina Fanny Hesse, 1883 (de Wikipedia)

Antes de Lina Hesse, el trabajo de clasificar los microorganismos era tan complejo que Linneo clasificaba todas las bacterias en el orden Caos. En ese entonces, era extremadamente difícil identificar microorganismos individuales porque no se podían cultivar y aislar adecuadamente en el laboratorio (y porque obviamente los análisis moleculares aún no estaban disponibles).

Los medios de cultivo incluían polenta, clara de huevo coagulada, carne, rodajas de patata y gelatina. ¿Te imaginas cultivar tus bacterias en polenta? Buena suerte con eso. Por si sola, la gelatina tiene sus desafíos: se derrite a 37 ° C y puede ser degradada por bacterias.

Antes de Lina Hesse, el trabajo de clasificar los microorganismos era tan complejo que Linneo clasificó todas las bacterias en el orden Caos.

Lina Hesse era una ilustradora científica y asistente técnica que trabajaba sin paga para su esposo Walther Hesse, quien formaba parte del laboratorio de Robert Koch en Alemania. Tanto Walther como Robert Koch estaban luchando por aislar cultivos bacterianos puros y duraderos. Usaban rodajas de papa y gelatina.

Lina Hesse, quien ayudaba en la producción de medios de crecimiento bacteriano para los proyectos de Walther, sugirió usar agar, un extracto de algas, como una alternativa para tener un medio de cultivo más estable. Ella sabía sobre el agar-agar por amigos de la familia que habían vivido en Java (Indonesia), donde el extracto de algas se usaba para cocinar y donde los pudines no se derretían con las temperaturas ambientales cálidas del país del sudeste asiático.

¡El agar resultó ser la solución a todos sus problemas! Robert Koch reconoció inmediatamente sus beneficios y lo utilizó para aislar el famoso bacilo de la tuberculosis. Ni Lina ni Walter Hesse recibieron crédito por el uso del agar en microbiología.

Fotografía de Vanesa Ayala/Tasha Sturm
¿Por qué el agar es tan esencial en microbiología?

El agar es la solución perfecta porque se puede mezclar con medios nutritivos, permanece sólido a altas temperaturas, es transparente, no es digerible por microorganismos y es posible esterilizarlo sin destruirlo.

Por primera vez, los microbiólogos pudieron controlar y contener el crecimiento bacteriano de tal manera que las bacterias pudieran aislarse claramente. Este proceso aparentemente simple, se convirtió en una herramienta esencial para los microbiólogos. El aislamiento y el crecimiento de bacterias como cultivo puro es a menudo un requisito previo para identificarlas y estudiarlas.

¡Hoy en día, el agar se usa incluso para hacer arte! Si echas un vistazo al concurso de arte en agar organizado por la Sociedad Estadounidense de Microbiología, quedarás hipnotizado.

Medio de Frau Hesse

Muchos han subestimado el hallazgo de Lina Hesse. Pero el trabajo de Lina como asistente de laboratorio implica que tenía experiencia con procedimientos técnicos. Conocía el trabajo, las dificultades y las necesidades técnicas del laboratorio. Lo que algunos podrían considerar un golpe de suerte fue lo que ahora llamamos solución de problemas (troubleshooting). Ella sabía lo que estaba haciendo.

Para un microbiólogo, una vida (laboral) sin agar es inimaginable. Sin embargo, imagina si todos en un laboratorio de microbiología dijeran: “¿Cuántas placas de agar de Frau Hesse necesitas?”

En 1938, dos investigadores e historiadores reconocieron la importancia de la contribución de Lina Hesse y sugirieron: “¿No podría el agar simple a partir de ahora ser designado como medio de Frau Hesse? Su contribución a la bacteriología la hace inmortal “.

Para un microbiólogo, una vida (laboral) sin agar es inimaginable. Sin embargo, imagina si todos en un laboratorio de microbiología dijeran: “Tengo que esperar a que el medio de Frau Hesse se solidifique.” o “¿Cuántas placas FH necesitas?”

Esto ubicaría la contribución esencial de Lina Hesse a la microbiología entre el trabajo monumental de microbiólogos pioneros como Walther Hesse, Julius Richard Petri y Robert Koch. Honor a quien honor merece.

 

Sobre la autora de este blog

Vanesa Ayala-Nunez tiene más de diez años de experiencia como investigadora científica en el campo de las enfermedades infecciosas. Trabajando en la interfaz de Virología, Inmunología y Biología Celular, ha trabajado con varios patógenos humanos aterradores. Hizo su doctorado en la Universidad de Groningen en Holanda y un postdoctorado en IRIM en Francia. Vanesa es ahora editora científica y trabaja en Francia y Alemania. Colabora en diferentes proyectos de difusión de la ciencia y es voluntaria del Equipo de Traducción de Voluntarios de FEMS.

Acerca de esta sección de blog

La sección #MicrobiologyIsEverywhere reconoce que la microbiología no conoce fronteras, así como el hecho de que los microbiólogos están en todas partes y nuestra red FEMS se extiende mucho más allá de Europa. Este tipo de entrada de blog acepta contribuciones de excelentes blogs traducidos al inglés. También se agradecen las historias regionales de relevancia mundial.

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